Insuficiencia suprarrenal

Hoja Informativa

¿Qué es la insuficiencia suprarrenal (IS)?

Las glándulas suprarrenales, situadas en la parte superior de los riñones, producen hormonas que son esenciales para el funcionamiento del cuerpo. La capa exterior (corteza) y las glándulas suprarrenales producen tres tipos de hormonas esteroides. En el caso de la insuficiencia suprarrenal, la corteza no produce hormonas esteroides.

Hay dos tipos de insuficiencia suprarrenal:

Primaria, también llamada “enfermedad de Addison”. En este trastorno poco común, las glándulas suprarrenales no funcionan debidamente y no pueden producir suficiente cortisol (una hormona “del estrés”). Por lo general, también es baja la producción de aldosterona y andrógenos (las otras hormonas producidas por las glándulas suprarrenales).

Secundaria. Este tipo mucho más común de insuficiencia suprarrenal se produce cuando la glándula pituitaria, una pequeña glándula que se encuentra cerca del cerebro, no envía la señal para que las glándulas suprarrenales produzcan cortisol.

Las glándulas suprarrenales no tienen “fatiga suprarrenal” ni disminuyen su función debido a estrés mental o físico. La verdadera insuficiencia suprarrenal es un problema médico poco común. Solo un endocrinólogo, un experto en hormonas, debe diagnosticarla usando pruebas estándar.

¿Cuáles son las causas de la insuficiencia suprarrenal?

Insuficiencia primaria. La causa más común de la insuficiencia suprarrenal primaria es una enfermedad autoinmune, lo que significa que el sistema de defensa del cuerpo ataca y destruye los tejidos del propio cuerpo. Cuando se dañan las glándulas suprarrenales, no pueden producir hormonas. Entre las otras causas de la insuficiencia suprarrenal primaria están el sangrado en las glándulas, infecciones, enfermedades genéticas (heredadas) y extirpación quirúrgica de las glándulas suprarrenales.

Secundaria. Los problemas con la glándula pituitaria causan insuficiencia suprarrenal secundaria. Normalmente, la glándula pituitaria produce la hormona adrenocorticotrópica (ACTH, por sus siglas en inglés), que envía la señal a las glándulas suprarrenales de producir cortisol. Pero con la insuficiencia suprarrenal secundaria, la glándula pituitaria no envía la ACTH a las glándulas suprarrenales. No se produce cortisol.

Algunas causas de la insuficiencia suprarrenal secundaria pueden ser temporales, como tomar ciertos medicamentos recetados, como prednisona, hidrocortisona o dexametasona. Otras causas pueden ser permanentes. Estas incluyen tumores en la glándula pituitaria o daños en esta glándula como resultado de una cirugía o radiación.

¿Cuáles son los síntomas de la insuficiencia suprarrenal?

Los síntomas (lo que la persona siente) comienzan poco a poco. Incluyen fatiga, debilidad muscular, disminución del apetito y pérdida de peso. Algunas personas tienen náuseas, vómitos y diarrea. Otros síntomas incluyen:

  • Dolores en músculos y articulaciones
  • Presión arterial baja que causa mareos al pararse
  • Deseos de consumir sal (en la insuficiencia suprarrenal primaria)
  • Síntomas de bajo nivel de glucosa en sangre, como traspirar
  • Coloración oscura en la piel de la cara, el cuello y el dorso de las manos (en insuficiencia suprarrenal primaria)
  • Períodos menstruales irregulares en la mujer

Algunas personas no saben que tienen insuficiencia suprarrenal hasta que sus síntomas empeoran repentinamente, lo que se denomina una “crisis suprarrenal”.

¿Cuáles son los síntomas de la insuficiencia suprarrenal?

El estrés físico causado por enfermedades, infecciones, cirugía o un accidente puede hacer que los síntomas de la insuficiencia suprarrenal empeoren mucho repentinamente y se produzca una enfermedad llamada crisis suprarrenal. Sin tratamiento, la crisis suprarrenal puede causar la muerte. Las crisis suprarrenales se presentan mayormente en personas con insuficiencia suprarrenal primaria.

Las personas con crisis suprarrenal necesitan de inmediato una inyección de glucocorticoides (medicamentos que reemplazan el cortisol). Luego deben ir al hospital para recibir más tratamientos.

Si tiene insuficiencia suprarrenal, debe saber reconocer las señales de advertencia de la crisis suprarrenal. Estas incluyen las siguientes:

  • Dolor repentino de la espalda, el abdomen o las piernas
  • Náuseas y vómitos intensos
  • Diarrea
  • Deshidratación y confusión
  • Presión arterial baja y desmayos

También les debe decir a sus familiares y amigos lo que deben hacer en caso de una crisis. Siempre lleve puesto un brazalete o una placa de alerta médica.

¿Cómo se diagnostica la insuficiencia suprarrenal?

Los médicos examinan los síntomas y la historia clínica del paciente. Revisan el nivel de cortisol, otras hormonas, sodio, potasio y glucosa en la sangre para detectar la insuficiencia suprarrenal y ayudar a encontrar la causa. También obtienen imágenes de las glándulas suprarrenales o la glándula pituitaria con exámenes de diagnóstico por imágenes, como radiografías, ecografías, tomografías computarizadas o resonancias magnéticas.

¿Cuál es el tratamiento para la insuficiencia suprarrenal?

El objetivo del tratamiento es garantizar el debido nivel hormonal diario. Quizá necesite reemplazo hormonal diario el resto de su vida. Tomará glucocorticoides para reemplazar el cortisol que el cuerpo ya no produce. Es posible que también necesite mineralocorticoides si el cuerpo no produce aldosterona.

Quizá requiera glucocorticoides adicionales durante momentos de estrés, como una cirugía o enfermedad grave. El médico le dará consejos personalizados sobre cambios de medicamentos durante las situaciones estresantes. Comprender su enfermedad y saber cuándo y cómo ajustar sus medicamentos pueden ayudarlo a llevar una vida larga y sana con insuficiencia suprarrenal.

Preguntas que debe hacerle a su médico

  • ¿Qué tipo de insuficiencia suprarrenal tengo?
  • ¿La insuficiencia suprarrenal que tengo es temporal o permanente?
  • ¿Necesito reemplazo de hormonas?
  • Si tengo una crisis suprarrenal, ¿cómo me inyecto con glucocorticoides?
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